En resumen

Si bien el estado es el primero en ofrecer desayuno y almuerzo gratis a todos los estudiantes, las escuelas de no están obligadas a proporcionar comidas que se adhieran a las creencias religiosas o culturales de los estudiantes. Esto tiene un impacto especialmente grande en los estudiantes musulmanes.

Los días en que se olvida de empacar su almuerzo, Dalal Erekat, de 17 años, tiene que recurrir a algunas opciones vegetarianas como palitos de zanahoria y ‘tater tots’. Su escuela, Valhalla High, nunca ha proporcionado platos halal, es decir permitidos por su fe musulmana.

Pero su ciudad, El Cajon, en el este del condado de San Diego, tiene una gran comunidad musulmana con muchas opciones de comida árabe, dice.

“Hay muchas carnicerías accesibles y también muchos restaurantes”, dijo. “Realmente no es una molestia excepto en la escuela”.

Si bien el presupuesto estatal de este año incluye almuerzos escolares gratuitos para todos los estudiantes a partir del año escolar 2022-23, nunca ha exigido que los distritos escolares ofrezcan comidas que se adapten a las creencias religiosas de los estudiantes. Los estudiantes musulmanes como Erekat se han visto obligados a traer comida de casa o recurrir a las escasas ofertas vegetarianas de sus cafeterías.

“Las personas con creencias diferentes también necesitan comer”, dijo. “Sería más inclusivo. Es mejor así “.

Basado en su encuesta más reciente realizada en 2014, el Centro de Investigación Pew estimó que el 1% de los adultos en California, alrededor de 386,000 personas en ese momento, se identificaron como musulmanes . En Valhalla High, Erekat dijo que hay docenas de estudiantes musulmanes.

Muchos de sus compañeros musulmanes, dijo, dependen de los almuerzos escolares. En los días de pizza, los estudiantes que comen halal tienen que conseguir una rebanada de pizza de queso. Pero cuando las filas de la cafetería son largas, dijo, es posible que solo queden rodajas de pepperoni.

“Prácticamente nunca recibí comidas en las escuelas. Nunca hubo una opción halal (permitido bajo la fe musulmana)”, dijo Husna Farukhi, una recién graduada de la escuela secundaria de Anaheim. “Siempre había bocadillos, pero obviamente no tienen carne”.

Los musulmanes que se adhieren a una dieta halal solo comen carne de animales que han sido sacrificados de acuerdo con las prácticas islámicas. El animal debe ser sacrificado humanamente por un carnicero musulmán y se debe recitar una oración durante el proceso. El Corán prohíbe el cerdo y los productos derivados del cerdo, como la gelatina.

“Descubrí que muchos de mis compañeros de clase que comen halal simplemente optaron por opciones veganas o vegetarianas”, dijo Farukhi.

Scott Roark, portavoz del Departamento de Educación de California, dijo que los distritos tienen “flexibilidad para contabilizar las comidas especiales”. Dijo que depende de los distritos locales alinear sus comidas con la demografía de sus estudiantes.

“Hay muchas carnicerías accesibles y también muchos restaurantes. Realmente no es una molestia excepto en la escuela “.

Dalal Erekat, estudiante de secundaria de Valhalla

Problemas de la cadena de suministro
El Distrito de Escuelas Preparatorias Grossmont Union, que abarca la preparatoria Valhalla, actualmente está luchando con los problemas de la cadena de suministro que están experimentando tanto las escuelas como toda la industria de servicios de alimentos.

“Normalmente, tenemos varias opciones vegetarianas todos los días”, dijo Collin McGlashen, portavoz del distrito. “Pero enfrentaremos desafíos al hacerlo a medida que continúen los problemas de la cadena de suministro y la escasez de trabajadores de alimentos, que los distritos de todo el país también están experimentando”.

McGlashen dijo que el director de nutrición del distrito comenzó a reunirse con Erekat para discutir el tema de las comidas halal.

En el vecino Distrito Unificado de San Diego, el segundo distrito más grande del estado, las cafeterías también tienen que trabajar con las mismas limitaciones de oferta y mano de obra.

“Las empresas se acercan a nosotros y nos dicen que no tienen suficientes trabajadores, por lo que no pueden seguir el ritmo de todo el embolsado de manzanas y zanahorias pequeñas empaquetadas”, dijo Tara McNamara, coordinadora de marketing del departamento de alimentos y nutrición del distrito. “Afortunadamente, siempre nos enteramos de esta escasez con anticipación, por lo que nunca hay un problema el propio día”.

En 2015, el Distrito Unificado de San Diego dio pasos hacia un programa de comida halal al servir un muslo de pollo con limón y chile halal en una de sus escuelas secundarias. La comida costó alrededor de 19 centavos más de producir que la comida típica de la cafetería, pero atrajo a 400 estudiantes más a las filas de la cafetería.

El distrito mantuvo un muslo de pollo halal en el menú hasta que la pandemia cerró las escuelas en marzo de 2020. Este año, las cafeterías ya no ofrecen la opción halal debido al tiempo y la mano de obra necesarios para la producción.

“En este momento, el muslo de pollo no está en el menú porque teníamos que mirar los artículos que requieren menos tiempo de producción por nuestra parte”, dijo McNamara. “Tenemos elementos que son un poco más fáciles de preparar para nuestro personal”.

Adina Batnitzky, socióloga de la Universidad de San Diego que estudia las disparidades de salud entre los árabes estadounidenses, dijo que no ofrecer comidas que se alineen con las creencias religiosas o culturales puede, a corto plazo, obstaculizar el enfoque de los estudiantes en la escuela. A largo plazo, la falta de opciones de comida puede seguir aislando a los grupos minoritarios de estudiantes.

“Creo que es importante desde el punto de vista nutricional, educativo y simbólicamente”, dijo Batnitzky. “Creo que es empoderador para un estudiante ir a la escuela y recibir alimentos que sean congruentes con sus creencias religiosas y culturales”.

Elk Grove Unified, que atiende a más de 1.200 estudiantes refugiados afganos, actualmente ofrece alternativas vegetarianas en las cafeterías de sus escuelas. Xanthi Soriano, portavoz del distrito, dijo que está explorando la posibilidad de ofrecer comidas Halal a medida que la comunidad de refugiados afganos continúa creciendo.

“Creo que es empoderador para un estudiante ir a la escuela y recibir alimentos que sean congruentes con sus creencias religiosas y culturales”.

Adina Batnitzky, socióloga de la Universidad de San Diego

Las opciones kosher también son limitadas
Si bien las reglas judías kosher son similares a las halal, Batnitzky dijo que las comidas kosher tienen menos demanda en las cafeterías de las escuelas públicas porque los estudiantes judíos que se adhieren a estrictas restricciones dietéticas probablemente asistan a escuelas religiosas.

“Muchos de nosotros asumimos que no habrá alojamiento allí”, dijo el rabino Mona Alfi, quien dirige la Congregación B’nai Israel en Sacramento. “Si los estudiantes no van a una escuela privada, entonces preparan su propio almuerzo”.

Alfi dijo que la falta de comidas kosher en las escuelas públicas es un inconveniente, pero no ha sido un gran problema. El rabino Lionel Moses de la Congregación de la Ley Mosaica, también en Sacramento, dijo que “hasta la fecha, esto no ha sido un problema en absoluto”.

“Supongo que las familias que mantienen el kosher envían a sus hijos a la escuela con almuerzos kosher caseros”, dijo.

Kosher es un término para describir cualquier alimento que cumpla con un estricto conjunto de reglas dietéticas en el judaísmo.

Algunos distritos escolares públicos, incluido el Distrito Escolar Unificado de Beverly Hills, ofrecen comidas kosher.

Existe un precedente en los de servir comidas halal en las escuelas públicas. Las Escuelas Públicas de Dearborn, un distrito en las afueras de Detroit, comenzaron a servir comidas halal en sus cafeterías en 2001.

“Al principio fue una selección muy limitada. Solo eran nuggets de pollo ”, dijo David Mustonen, portavoz del distrito. “Pero la selección ha aumentado a medida que ha aumentado la demanda”.

Mustonen dijo que al principio las comidas halal le costaban al distrito alrededor de un 33% más que sus ofertas que no eran halal. Pero ese costo más alto se desvaneció a medida que el distrito se amplió y comenzó a comprar a los distribuidores halal en grandes cantidades. Mustonen dijo que los alimentos están precocinados y requieren la misma cantidad de preparación que las comidas no halal una vez que llegan a las cafeterías del distrito.

“Al principio tenía un costo prohibitivo porque no había un gran número de distribuidores certificados”, dijo Mustonen. “Ahora no es un gran problema. Todas nuestras comidas son halal”.

Sahra Abdi, madre y defensora de San Diego, quiere llevar las mismas opciones a su distrito escolar.

“Hay muchos musulmanes en nuestra escuela, pero no son visibles”, dijo. “Creo que tener opciones sería fantástico”.